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为什么蛇颈龙的脖子不会被当做尾巴?

rauschenberger / CC0

兔肉菌,每周不一样的的趣味科普

最早开始还真有被弄反的。这个乌龙事件还是著名的学者弄的。

虽然今天我们都知道蛇颈龙亚目中的多数脖子很长,特别是薄片龙类甚至脖子比躯体还长,但是这个观点在 19 世纪的古生物学家中可不那么深入人心。

现存于费城自然科学研究院的蛇颈龙标本Elasmosaurus platyurus在出土时就被就被头尾互换了。这具出土于堪萨斯州西部的化石有超过 70 个椎骨。背椎并不完整,但两端有连接比较完好的锥体。而且头骨被发现更接近较短脊椎的一端。

1868 年 3 月 24 日,古生物学家科普(请注意,这个人叫做科普)向费城自然科学学院作了正式报告,其中就把较短的一端当作颈椎把较长的一侧但做尾巴。并认为长尾巴可以提供更强的动力(如今我们知道蛇颈龙是依靠四肢提供动力的,但是当时连蛇颈龙的后肢化石记录都没有,很多学者相信蛇颈龙和鲸类一样后肢完全退化)

即便有些马后炮,但是但是还是有很多证据指明长的一侧椎骨才是颈椎。

1.大小

"anterior cervicals are small. In fact they seem absurdly small for so large an animal."  by Welles (1943) 

Welles 这些被当作颈椎的椎骨(真正的尾椎),对于大型海爬简直小的不像话。反而是尾椎(真正的颈椎)中有些和已发现的背椎背椎一样大。

2.Chevron

这种尾部下端的 V 型结构,学名是Chevron。出现在多数爬行动物的尾部。

而被科普认为是颈椎的椎骨正好拥有这种结构。这说明它们很有其实是尾椎。

3.枕骨髁(occipital condyle

这是科普漏掉的最重要的证据,高等脊椎动物的脊椎和头骨相连的第一二节椎骨都会有别与其他脊椎骨的结构。第一节颈椎会有个圆柱形突出与头骨相连。

但是由于认定这些部分是尾椎,科普也没有特别留心。在后续的化石处理中,这一块很小但不寻常的骨头被发现了。

结语:

那些打破固有思维的创想,体现了科学家的智慧如大陆漂移,鸟类从恐龙演化而来。但大多数人即便是阅历丰富的学者也常常无法跳脱出他的固有思维。这是事物发展的必然,很遗憾,我们中的绝大多数也只是一种僵化模式的布道者。

参考资料:

Cope, E. D. 1870. The fossil reptiles of New Jersey. The American Naturalist, 3:84-91.

Michael J. Benton.Vertebrate Palaeontology